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La apnea del sueño es una condición en la cual la respiración se detiene por breves periodos de tiempo mientras una persona está durmiendo. Estos episodios de respiración interrumpida duran desde 10 a 30 segundos cada vez, y pueden ocurrir hasta de 20 a 30 veces por hora. En el transcurso de una sola noche de sueño, esto puede significar hasta 400 episodios de respiración interrumpida.

Vía Respiratoria Superior Normal Durante el Sueño

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Cada vez que usted deja de respirar, interfiere con los patrones normales del sueño profundo. Usted quizás ni siquiera se dé cuenta, pero se despierta regularmente para volver a respirar. La calidad del sueño que usted alcanza está altamente afectada. Al siguiente día, sus niveles de alerta y su capacidad para poner atención pueden verse seriamente afectados.

Vía Respiratoria Obstruida

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Algunos de los riesgos asociados con la apnea del sueño incluyen:

  • Riesgo incrementado de accidentes (especialmente accidentes automovilísticos) debido a la falta de atención y a la incapacidad para permanecer alerta durante horas normales de vigilia
  • Riesgo mayor de enfermedades cardiacas
  • Riesgo incrementado de apoplejía
  • Riesgo incrementado de enfermedades pulmonares
  • Riesgo aumentado de hipertensión

Existen varios tipos diferentes de apnea del sueño. Estos incluyen:

Apnea Obstructiva del Sueño: Ésta es causada por una obstrucción temporal de las vías respiratorias. Esta obstrucción puede ser parcial o completa. La apnea obstructiva del sueño puede ocurrir cuando los tejidos de su garganta se relajan demasiado y se hunden entre sí. Si usted tiene sobrepeso, su exceso de tejido puede ejercer demasiada presión en sus vías respiratorias, ocasionando un colapso. Usted puede tener una desviación de tabique, pólipos nasales o un paladar alargado y una úvula que obstruyan sus vías respiratorias mientras duerme.

Para los niños, una razón común para la apnea obstructiva del sueño son las amígdalas crecidas. El término médico para las amígdalas crecidas es hipertrofía amigdalar.

Apnea Central del Sueño Todo esto ocurre cuando un área del cerebro (llamada tallo cerebral inferior) se niega a enviar señales a los músculos que controlan la respiración. Las condiciones que ocasionan problemas con el tallo cerebral inferior incluyen ciertos tipos de polio, encefalitis , apoplejía, tumores cerebrales y varias enfermedades degenerativas que afectan al cerebro y al sistema nervioso central.

Apnea Mixta del Sueño: Esta forma incluye aspectos tanto de la apnea obstructiva como de la apnea central del sueño.

Sólo aproximadamente un millón de personas han sido diagnosticadas definitivamente con apnea del sueño en algún momento; sin embargo, los estimados de salud pública del problema sugieren que tantos como 18 a 25 millones de personas tienen el desorden y no lo saben.

Referencias:

American Sleep Apnea Association website. Disponible en: http://www.sleepapnea.org/.

Cecil Textbook of Medicine. 21st ed. WB Saunders Company; 2000.

National Heart, Lung, and Blood Institute website. Disponible en: http://www.nhlbi.nih.gov/.

National Institute of Neurological Disorders and Stroke website. Disponible en: http://www.ninds.nih.gov/.

Última revisión octubre 2012 por Rimas Lukas, MD

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