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Alergia Alimentaria: No es Algo para Ignorar

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¿Qué Es una Alergia Alimentaria? | ¿Qué Causa una Reacción de Hipersensibilidad Alimentaria? | ¿Por Qué Ocurren las Reacciones? | Intolerancia Alimentaria | Diagnosticando Hipersensibilidades Alimentarias | ¿Cuáles Son las Opciones de Tratamiento?

image for food allergy article El término alergia alimentaria es a menudo mal aplicada, llevando a muchas personas a creer que son "alérgicas" a ciertos alimentos cuando un término más preciso sería "intolerancia alimentaria." De hecho, los síntomas de esta intolerancia son causados por una reacción de hipersensibilidad o por simple intolerancia alimenticia de los componentes específicos de un alimento. Los síntomas de reacciones adversas a los alimentos varían desde un simple sarpullido hasta anafilaxis mortal. La identificación y evasión de cualquier alimento que provoca una reacción es la única "cura" disponible para la alergia alimentaria.

The American Academy of Allergy and Immunology reporta que el 30% de los adultos creen que son alérgicos a ciertos alimentos. Sin embargo, los estudios han mostrado que la verdadera alergia alimentaria es realmente bastante rara, afectando a menos del 2% de la población. Parte de la confusión reside en la definición de este término.

¿Qué Es una Alergia Alimentaria?

Desafortunadamente no hay una definición precisa para el término alergia alimentaria. En su lugar, los profesionales médicos usan el término hipersensibilidad alimentaria. Esto se refiere a una reacción alérgica específica que involucra al sistema inmunológico, que es provocado por un alimento en particular y es reproducible. En otras palabras, deben ocurrir los mismos síntomas (por ejemplo, sibilancia o sarpullido) cada vez que se come el alimento.

La intolerancia alimentaria, la cual se calcula que ocurre aproximadamente en el 16% de la población, es una reacción adversa a un alimento y no involucra al sistema inmunológico. La intolerancia alimentaria podría ser inconsistente; las reacciones al alimento sospechoso podrían variar en la gravedad con cada exposición o no podrían ocurrir en absoluto.

¿Qué Causa una Reacción de Hipersensibilidad Alimentaria?

La hipersensibilidad alimentaria es provocada por alérgenos; componentes del alimentos (normalmente proteínas) que reaccionan con el sistema inmunológico. Muchos alérgenos diferentes pueden estar presentes en el mismo alimento. La leche de vaca; huevos; mariscos (camarón, cangrejo o langosta); cacahuates; frutos secos (nueces, nueces de la India, nuez de Brasil); pescado; soya; trigo e incluso semillas de ajonjolí son los alérgenos más propensos a causar reacciones de hipersensibilidad alimentaria.

La hipersensibilidad alimentaria, especialmente a la leche de vaca, se observa más a menudo en niños (aproximadamente 5%) que en los adultos (menos del 2%). Muchos niños superan las hipersensibilidades alimentarias en edades posteriores, con la sensibilidad a la leche, al huevo y a la soya que son a lo que probablemente se reaccione con el tiempo. Sin embargo, la gente que es sensible al pescado o a la nueces, probablemente tendrá que evitar estos alimentos para siempre.

¿Por Qué Ocurren las Reacciones?

La gente que es "alérgica" a ciertos alimentos es simplemente más sensible a los alérgenos encontrados en estas comidas. Las reacciones alérgicas al alimento son provocadas por las acciones de un grupo específico de proteínas llamado anticuerpos. Los anticuerpos, una parte importante del sistema de defensa del cuerpo, se activan cuando se come el alimento culpable. Su papel es reconocer a los invasores extraños (antígenos) en este caso, los alérgenos y deshacerse de ellos.

Ciertos tipos de anticuerpos, conocidos como IgE, son más altamente reactivos y quizás más abundantes, en la gente con hipersensibilidad alimentaria.

Cuando los anticuerpos IgE encuentran al alérgeno alimentario al cual están sensibilizados, se adjuntan a las proteínas alimenticias. Esta adhesión causa que el sistema inmunológico libere mediadores; mensajeros químicos que viajan a través del torrente sanguíneo para alertar a otros órganos de la presencia de una proteína huésped que no es bienvenida.

La liberación de estos mediadores causan los síntomas incómodos (u ocasionalmente peligrosos) de una reacción alérgica. La extensión de la reacción depende de la cantidad de alimento ingerido, edad y estado de salud y de la ruta tomada por los mediadores. Los tres sitios de reacción más comunes incluyen:

Los síntomas de una reacción alérgica en la piel incluyen sarpullido, urticaria (ronchas abultadas y rojas que dan comezón extrema también conocidas como urticaria) y angioedema, el cual es una inflamación en la piel que es provocada por una secreción de líquidos en los tejidos. El angioedema afecta la piel y los tejidos mucosos de la cara, labios, boca y garganta, laringe, extremidades y genitales. La comezón y el eccema (un sarpullido escamoso en la piel que da comezón) también son comunes pero normalmente ocurren de varias horas a días después de que el alimento culpable se ingirió. La urticaria y el angioedema son reacciones inmediatas más comunes, que ocurren típicamente en un lapso de minutos (a veces segundos) de la ingestión del alimento.

Los mediadores que viajan en el tracto GI podrían causar síntomas a lo largo de su longitud: inflamación de los labios, boca o garganta que da comezón, náusea y vómito, calambres, distensión abdominal o dolor abdominal intenso y diarrea.

Los síntomas que afectan la respiración podrían incluir asma, rinitis (congestionamiento, inflamación o escurrimiento nasal ), sibilancia o dificultad para respirar.

El choque anafiláctico es un tipo de reacción alérgica extremadamente severo y mortal. Los síntomas ocurren en sucesión rápida, progresando desde comezón o inflamación en la garganta hasta dificultad para respirar, hipotensión y pérdida del conocimiento o incluso la muerte, si el tratamiento apropiado no se inicia inmediatamente.

Intolerancia Alimentaria

Las reacciones adversas al alimento que ocurren fuera del sistema inmunológico son definidas como intolerancias alimentarias. Distinguir la intolerancia alimentaria de la hipersensibilidad alimentaria es a menudo difícil para la persona que no es experta, porque los síntomas son bastante similares. Las intolerancias alimentarias pueden atribuirse a varias causas diferentes, incluyendo:

  • Aditivos químicos incluyendo aspartame, tintes, nitratos, MSG, sulfatos y tartrazina
  • Causas o reacciones farmacológicas que ocurren naturalmente, sustancias similares a las drogas en alimentos tales como cafeína, alcaloides (encontrados en los champiñones) o goitrógenos (en la calabaza)
  • Deficiencia de enzimas, tales como intolerancias a la lactosa (la incapacidad para producir la enzima lactasa, la cual digiere el azúcar de la lactosa en la leche)
  • Trastorno psicológico, tal como aversión de alimentos
  • Idiosincrásico, lo que significa "causa desconocida"

Diagnosticando Hipersensibilidades Alimentarias

Las pruebas de diagnóstico deben ser dirigidas para determinar si está presente un alergia alimentaria verdadera. Estas podrían incluir:

  • Prueba de escarificación: los extractos de antígenos alimentarios sospechosos se colocan en la piel que se pinchó o raspó para que penetre la gota. Un resultado "positivo" (abultamiento) prueba que las células inmunes en la piel están reaccionando al antígeno.
  • Prueba de inmunoanálisis de radioalergoabsorción (RAST, por sus siglas en inglés) y la prueba inmunoanálisis de enzima fluorescente (FEIA, por sus siglas en inglés). Esta prueba sanguínea indica la presencia de IgE, el anticuerpo más activo en las reacciones de hipersensibilidad alimentaria. La prueba puede ayudar a identificar qué comidas evitar al cortejar los antígenos de alimentos específicos y los anticuerpos IgE.
  • Prueba de Provocación: El paciente es alimentado con comida sospechosa bajo condiciones controladas cuidadosamente y cualquier reacción es observada. Sin embargo, esto es peligroso, si está en riesgo de un choque anafiláctico. La prueba de provocación sólo se realiza en ciertas situaciones.
  • Diario de Alimentos: Si el diagnóstico sigue en cuestión, se le podría pedir al paciente que lleve un diario de alimentos durante 1 a 2 semanas, anotando todos los alimentos ingeridos y observando cualquier reacción. Cualquier alimento sospechoso es eliminado para ver si los síntomas desaparecen.
  • Examen epicutáneo: Aunque este tipo de prueba está aún siendo investigado, hay alguna evidencia que indica que aplicar alimentos debajo un aderezo durante 48 horas podría indicar un sensibilidad alimentaria.

¿Cuáles Son las Opciones de Tratamiento?

La modificación alimenticia es el método usual de tratar la hipersensibilidad alimentaria con la eliminación del alimento que causa la alergia. Una dieta de eliminación puede volverse muy limitada, así que debe conseguirse la asistencia de un dietista certificado (RD, por sus siglas en inglés). Puede explicarle la dieta y asegurarle que los requerimientos de nutrición están siendo cubiertos.

No hay curas existentes para la hipersensibilidad alimentaria. Aunque las inyecciones para la alergia y medicamentos antihistamínicos actúen para los alérgenos del polen o inhalados, estos remedios no actúan contra las hipersensibilidades o tolerancias alimentarias. La evasión estricta de los alimentos culpables es el único tratamiento. Este es un reto serio; todos los platillos de restaurante y las etiquetas de los alimentos deber ser examinados.

Cuando ocurre la hipersensibilidad alimentaria, podría requerirse el tratamiento agudo. Ante la anafilaxis, dicha acción podría salvar vidas. La administración inmediata de epinefrina es necesaria para detener la reacción. Generalmente se requiere más tratamiento en una sala de emergencias o en un consultorio médico. Esto podría incluir antihistamínicos, esteroides o ambos.

Mientras que la reacción anafiláctica podría no ser severa, la segunda podría ser fatal, porque ocurre después que el cuerpo ha tenido tiempo para acumular anticuerpos específicos para el alérgeno del alimento culpable. La consulta con un alergólogo es necesaria para determinar si está en riesgo por esta reacción. La mayoría de las personas que han tenido reacciones anafilácticas importantes deben llevar siempre un dispositivo inyector automático, tal como el Epi-pen o Twinject, que les permite tratar los síntomas rápidamente mientras esperan el transporte a una instalación médica.

Las reacciones cutáneas o respiratorias a veces podrían tratarse con antihistamínicos o inhaladores para el asma. Todas las reacciones de hipersensibilidad en las cuales haya inflamación en la boca o garganta tienen que evaluarse rápidamente por personal médico calificado después del uso de un auto-inyector de epinefrina para asegurar que la inflamación no obstruya la respiración.

RESOURCES:

Allergy and Asthma Network/Mothers of Asthmatics

http://www.aanma.org/

American Academy of Allergy, Asthma, and Immunology

http://www.aaaai.org/

CANADIAN RESOURCES:

Allergy Asthma Information Association

http://aaia.ca/

Calgary Allergy Network

http://www.calgaryallergy.ca/

Referencias:

Academy of Allergy and Immunology website. Disponible en: http://www.aaaai.org/.

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Última revisión diciembre 2010 por Brian Randall, MD

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